Le cancer est un tissu anormal formé à partir d’une cellule « malade » dans le corps. Il se développe à la suite d’une division cellulaire incontrôlée combinée à une perturbation simultanée de la différenciation des cellules résultantes.

Le corps perd le contrôle du processus de multiplication cellulaire en raison de mutations de divers gènes qui codent pour des protéines qui jouent un rôle important dans le cycle cellulaire. Ces gènes sont appelés proto-oncogènes et antincogènes.

Certaines tumeurs qui se développent chez l’homme sont héréditaires – elles représentent environ 5 à 10 % de toutes les maladies néoplasiques. Les tumeurs ne se développent que dans les tissus dont les cellules sont capables de se reproduire. Par conséquent, ils ne proviennent pas de neurones matures (cellules nerveuses) et de cardiomyocytes (cellules du muscle cardiaque), car ces cellules ont déjà perdu leur capacité à se multiplier.

Division des tumeurs – Les tumeurs peuvent être classées comme bénignes (bénignes) et malignes (ce groupe est souvent communément appelé « cancers », bien que ce ne soit pas médicalement normal ; cela sera expliqué plus tard).

Les tumeurs bénignes sont beaucoup plus fréquentes que les tumeurs malignes. Un néoplasme peut être plus ou moins similaire au tissu normal dont il provient en termes de structure et d’apparence de ses cellules. C’est ce qu’on appelle la différenciation tumorale – on peut supposer que plus il est semblable au tissu normal, moins il est malin. Les néoplasmes bénins se caractérisent par un degré de différenciation très élevé.

Développement tumoral

La littérature médicale utilise également deux termes qui sont directement liés au développement d’un néoplasme ou à la transformation (transformation) d’un changement bénin en un néoplasme.

Développement tumoral

Une lésion pré-néoplasique est une lésion associée à un plus grand risque de développer une tumeur maligne (une telle lésion est plus susceptible de développer une tumeur). Un exemple de ce type de lésions sont les adénomes du côlon (familièrement appelés polypes ; cette nomenclature n’est pas tout à fait correcte, car tous les polypes ne sont pas des adénomes), sur la base desquels le cancer du côlon se développe.

L’état précancéreux est une maladie associée à un risque accru de malignité. Les patients diagnostiqués avec une telle maladie doivent faire l’objet d’une observation médicale attentive et des tests de diagnostic appropriés doivent être effectués chez eux, ce qui permet une détection précoce des changements pré-néoplasiques ou déjà des néoplasmes et un traitement efficace. Un exemple d’état précancéreux est une maladie inflammatoire du gros intestin appelée colite ulcéreuse, dans laquelle il existe un risque accru de développer un cancer colorectal.

Néoplasmes malins

Les néoplasmes malins peuvent être divisés en plusieurs grands groupes en fonction du tissu d’où provient la première cellule qui a donné naissance à la tumeur. Les tumeurs malignes d’origine épithéliale (et donc se développant à partir de cellules épithéliales) sont appelées carcinomes, les tumeurs provenant de cellules mésenchymateuses sont des sarcomes (sarcome), et les tumeurs du tissu lymphoïde et du système hématopoïétique sont des lymphomes et des leucémies. Il existe également des tumeurs qui proviennent de la cellule sexuelle primaire; elles se développent généralement dans les gonades (testicules et ovaires) et sont appelées tumeurs germinales. De plus, les néoplasmes du système nerveux central (cerveau et moelle épinière) constituent un groupe distinct.

Les tumeurs malignes se caractérisent par la présence de plusieurs caractéristiques qui les font mériter d’être appelées “malignes” et déterminent le comportement biologique des changements décrits. Deux caractéristiques principales sont l’infiltration des tissus adjacents et la capacité de métastaser aux ganglions lymphatiques ou aux organes distants. L’infiltration détruit les tissus entourant la tumeur ou l’organe dont elle est issue. Les cellules cancéreuses ont également la capacité d’infiltrer les vaisseaux sanguins et lymphatiques. Grâce à cela, après avoir pénétré dans la lumière du vaisseau avec du sang ou de la lymphe, ils peuvent se propager dans tout le corps. Si, ailleurs, dans un endroit éloigné, les cellules cancéreuses trouvent des conditions favorables pour s’installer et se multiplier, elles y restent et forment une nouvelle tumeur cancéreuse appelée métastase.

Tumeurs bénignes

À titre de comparaison, les caractéristiques des tumeurs bénignes sont :

  • démarcation nette de la tumeur (pas d’infiltration des tissus environnants, même en l’absence de la capsule tumorale)
  • type de croissance en expansion
  • généralement la présence d’un sac en tissu fibreux
  • aucune capacité à métastaser.Tumeurs bénignes

Ces types de tumeurs se développent lentement sur de nombreuses années, augmentant progressivement de taille. Cependant, il existe des exceptions à ces règles. Les hémangiomes, qui sont des tumeurs bénignes constituées de vaisseaux sanguins, ne sont pas entourés par la capsule et sont pressés avec des projections irrégulières entre les cellules de l’organe dans lequel ils se développent.

Le taux de croissance des fibromes utérins (c’est-à-dire des tumeurs bénignes constituées de tissu musculaire ; ce sont les cancers les plus fréquents chez la femme) dépend de l’action des hormones. Par conséquent, les fibromes peuvent se développer rapidement chez les femmes enceintes.